«Повешенный нос» и «Следопыт»

 

С середины лета 1943 г. авиагруппы «Лайтнингов» стали все чаще привлекать к нанесению бомбоштурмовых ударов по целям в глубине территории противника. Оснований для этого было предостаточно. Поздние варианты «Лайтнинга» по максимальной бомбовой нагрузке практически сравнялись со средними бомбардировщиками. После сбрасывания бомб P-38J мог постоять за себя в воздушном бою и не нуждался в истреби­тельном прикрытии. Кроме того, экипаж «Лайтнин­га» состоял всего из одного пилота, в то время как на среднем бомбардировщике летали и рисковали жизнью 5 — 7 человек. Наконец, Р-38 даже с наруж­ной подвеской бомб был относительно скоростным самолетом, перехват которого значительно труд­нее организовать в сравнении с медлительными «бомбовозами».

Эти аргументы впервые были сформулированы двумя офицерами штаба 8-х ВВС США в Европе — полковниками К. Хау и Д. Острандером. Они же указали и на главный недостаток Р-38 в варианте бомбардировщика — отсутствие навигационного оборудования для точного выхода на цель. В то время существовал только один способ улучшения точности навигации: для этого следовало добавить в состав экипажа штурмана. Хау и Острандер предло­жили переоборудовать часть «Лайтнингов» в само­леты-лидеры. На этих машинах следовало снять стрелково-пушечное вооружение, а в освободив­шемся носовом отсеке центральной гондолы органи­зовать рабочее место для штурмана-бомбардира, снабдив его бомбардировочным прицелом «Норден».

Предложение было принято. На заводе фирмы в Ленгфорд Лодж (Северная Ирландия) специалисты «Локхид Оверсиз» изготовили деревянный макет носовой части гондолы с кабиной бомбардира. Затем его смонтировали на одном из самолетов Р-38Н. Этот вариант «Лайтнинга» получил впослед­ствии за свой внешний вид полуофициальное на­смешливое название «Друп Снут» (Droop Snoot — «Повешенный нос»). Впрочем, переоборудованная машина не была еще настоящим самолетом-лиде­ром, а только летающей лабораторией для проверки аэродинамической совместимости планера самоле­та с его новой носовой частью (памятуя о долгой борьбе с бафтингом хвостового оперения первых Р-38). Полеты не выявили никаких не­благоприятных последствий, связанных с изменением конфигурации гондолы.

Впоследствии передняя часть дере­вянного макета была использована для изготовления пресс-формы настоящего плексигласового кока навигатора. Дело продвигалось быстро и уже в конце февраля 1944 г. был готов к полетам первый серийный «Друп Снут», пере­оборудованный из P-38J. Помимо при­цела «Норден» в носовой кабине уста­новили кресло штурмана-бомбардира, навигационный столик с необходимым комплектом инструментов, а также щи­ток управления бомбовооружением, кислородный прибор и т.п. В отличие от прототипа антенна УКВ-радиостанции перекочевала на крышу кабины штур­мана и устанавливалась под углом к вертикали. Снизу и по бокам кабины навигатора смонтировали дополнитель­ные бронеплиты. Масса пустого само­лета составила 6450 кг, а полетная с двумя 625-л подвесными бензобаками — 8760 кг.

Машина произвела благоприятное впечатление на заказчиков из 8-х ВВС, немедленно подписавших контракт на переоборудование сначала трех, а за­тем еще 15 «Лайтнингов» в вариант «Друп Снут». Завод в Ленгфорд Лодж переделал подобным образом 23 само­лета P-38J. Кроме того, по заказу USAAF завод выпустил доработочный комплект, используя который в строевых частях «конвертиро­вали» еще около 75 машин. Не все они применялись по прямому назначению. Один из «Повешенных носов» стал личным самолетом генерала Стрейтмейера. Для этого на нем демонтировали бомбардиро­вочный прицел и установили комфортабельное крес­ло.

Боевое крещение самолеты «Друп Снут» из 20 FG получили 10 апреля 1944 г., приняв участие в налете на немецкую авиабазу Гутерслох. Они ис­пользовались для лидирования не только «Лайтнингов», но и других одноместных истребителей-бом­бардировщиков. Так, в самом конце войны «Тандерболты» из 56 FG полковника Зимка, возглавляемые одним из «Повешенных носов», наносили бомбоштурмовые удары по точечным объектам в Герма­нии.

В середине 1944 г. на заводе «Локхид» в Кали­форнии была предпринята другая интересная модер­низация Р-38 в вариант самолета-лидера с радиолокационным бомбардировочным прицелом AN/APS-15 «Микки». Эта версия машины получила название «Патфайндер» (Pathfinder— «Следопыт»). Антенну прицела смонтировали в носовом полупро­зрачном обтекателе из оргстекла, а кабину операто­ра разместили позади прицела над нишей передней стойки шасси. По бокам кабины прорезали прямоу­гольные иллюминаторы. Антенна связной радио­станции осталась на своем обычном месте под носовой частью центральной гондолы.

Прицел AN/APS-15 предназначался для так называемых ВТО-операций (Bombing Trough Over­cast — бомбометание сквозь облачность). Примене­ние его было возможным только по крупным радиолокационно-контрастным объектам, таким как горо­да, заводы, мосты и т.п. Обычно по целям такого рода американцы предпринимали массированные удары, в ходе которых сбрасывание бомб с высоты нескольких километров производилось по команде ведущего. Поэтому для «Следо­пытов» нашлось широкое поле деятель­ности. Они стали лидировать самые раз­нообразные по составу группы бомбарди­ровщиков и истребителей-бомбардиров­щиков.

Если в вариант «Друп Снут» большая часть машин была переоборудована в строевых частях, то в «Следопыты» их модифицировали исключительно в заво­дских условиях. Только первый прототип переделали из P-38J, а остальные машины доработали из истребителей P-38L-3 в далласском центре модификаций фирмы «Локхид». Часть из этих машин использо­валась для составления радиолокацион­ных карт Германии и Японии. После окон­чания войны несколько «Следопытов» было продано частным компаниям. Они применялись для составления аналогич­ных карт территории США.